Oubliez Tesla et BMW, Smart pense qu'il va battre ses rivaux électriques… et c'est déjà fait de la même manière

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De nos jours, tout le monde veut fabriquer une citadine intelligente, et si vous regardez les tendances actuelles de la technologie automobile, il est facile de comprendre pourquoi. À l'avenir, les populations urbaines utiliseront la voiture pour de courts trajets d'un bout à l'autre de la ville, ce qui les rend parfaites pour l'énergie électrique. De plus, les véhicules électriques que nous utilisons finiront par être autonomes, et troisièmement, au lieu de les acheter, nous pourrons simplement les louer et les partager de toute façon.

Oubliez Tesla et BMW, Smart pense qu'il va battre ses rivaux électriques... et c'est déjà fait de la même manière

Jetez un œil au salon de l'automobile de Francfort de cette année et vous trouverez un concept ou une voiture « proche de la production » de chaque constructeur qui coche au moins une de ces cases autonomes, électriques ou partagées. Par exemple, Volkswagen a le concept ID, BMW le Mini Electric et i3, tandis que Honda a le nouveau concept Urban EV au look mignon. Mais remontez le temps et il y a une entreprise qui a toujours fabriqué des voitures de ville.

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Avant que Tesla ou la Nissan Leaf n'existent, Smart a conçu la citadine ultime. La voiture Smart avait l'air étrange lors de sa première sortie en 1998, mais environ 20 ans plus tard, c'est un précurseur improbable des voitures que nous utiliserons à l'avenir.

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L'année dernière, Smart a pris la décision évidente de mettre des groupes motopropulseurs dans ses voitures électriques, mais avec tant de concurrents qui veulent maintenant une partie de son territoire, que fait-il ensuite ? Pour savoir comment Smart entend rester un pionnier de la mobilité alors que chacun veut prendre sa place, et ce qu'il pense de l'avenir des transports, je me suis entretenu avec la PDG de Smart, Annette Winkler, au salon de Francfort.

Entraînement électrique uniquement

Le concept Smart Vision EQ représente la prochaine étape dans la vision du constructeur automobile, mais avant cela, cela vaut la peine de regarder ce que Smart vient d'annoncer. "Nous prévoyons de proposer Smart en Amérique du Nord et en Europe à partir de 2020 uniquement dans Electric Drive", me dit Annette Winkler, PDG de Smart. « Smart sera la première marque à combustion à se transformer en une marque à propulsion purement électrique. Et je pense que la motivation pour cela est assez claire.

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« Dès le début, Smart a toujours été considéré comme électrique, et nous pensons maintenant que le moment est venu de réaliser cette vision, car maintenant tout le monde est ouvert à la conduite électrique », explique Winkler. « Par rapport au moment où vous avez parlé il y a trois à cinq ans, il y a eu un changement total dans la pensée, l'intérêt et l'attention pour les voitures électriques à plate-forme. Il n'y a aucune marque qui pourrait faire mieux que Smart.

Bien que cela puisse sembler être une autre décision drastique, le passage à EV n'a plus de sens que pour Smart que pour la plupart des fabricants. Selon Winkler, la plupart des conducteurs Smart sont basés en ville et effectuent des trajets d'environ 35 à 40 kilomètres par jour, bien en deçà des limites de portée de la technologie actuelle des véhicules électriques.

Pas d'hybrides

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Fait intéressant, le passage de Smart aux véhicules électriques ne sera pas aussi progressif que pour son frère Mercedes. Lors du même salon, Mercedes a dévoilé le Project One, une lettre d'amour à la technologie hybride, mais Winkler me dit que Smart n'utilisera pas du tout la technologie hybride - et cela a des raisons impérieuses.

"Les hybrides n'auraient pas de sens", dit-elle. « C’est d’abord un problème d’emballage, ensuite c’est un problème de coût. » De plus, on me dit que l'utilisation des clients existants et les emplacements dans lesquels ils sont basés signifient que la capacité d'extension de gamme que vous obtenez d'une voiture hybride n'est tout simplement pas importante.

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L'avenir de Smart

Donc, à part ajouter des groupes motopropulseurs électriques dans ses voitures existantes, que peut faire Smart d'autre pour maintenir sa position de citadine ultime ? C'est la question que je pose au PDG de Smart, et en réponse, elle m'oriente vers le concept Vision EQ de Smart.

Assis sur un stand derrière l'hypercar Project One, le concept Vision EQ peut ressembler un peu aux voitures Smart existantes, mais contient plusieurs caractéristiques clés manquantes des modèles actuels de la marque. Blanc, brillant et en partie translucide, le concept ressemble à quelque chose de WALL-E, mais c'est une vitrine importante de la technologie dont Smart pense que toutes les futures voitures auront besoin.

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Ces idées peuvent être résumées par l'acronyme CASE : C pour connecté, A pour autonome, S pour partagé et services, et E pour électrique.

"C'est la combinaison de tout ce que nous pensons que les nouvelles technologies rendront possible afin de prouver la qualité de vie dans les villes et la mobilité", me dit le PDG de Smart. "C'est une voiture avec des [capacités] autonomes de niveau 5, absolument axée sur le partage. Cela signifie un à deux passagers, une petite personnalisation, des communications, des gadgets – et un fournisseur de services, donc c'est un peu comme un majordome. »08-mercedes-benz-design-concept-car-smart-vision-eq-fortwo-iaa-2017-2560x1440-1280x720

« Il n'y a pas de pédales, pas de volant, c'est vraiment un salon. C'est aussi une chose à propos des voitures autonomes et électriques - cela permet d'offrir beaucoup plus d'espace et beaucoup plus de confort. »

Cependant, il est clair que l'écran du tableau de bord de 24 pouces du concept, la calandre affichant des emoji et les portes à ciseaux arrière ne seront probablement pas en production. Au lieu de cela, Winkler le considère comme une plate-forme pour présenter les thèmes auxquels Smart réfléchit actuellement. « C'est un showcar extrême et sans compromis où nous présentons nos idées de digitalisation pour l'amélioration du trafic urbain », explique-t-elle.06-mercedes-benz-design-concept-car-smart-vision-eq-fortwo-iaa-2017-2560x1440-1280x720

Comme tous les autres constructeurs, Smart pense que l'avenir des voitures tournera autour de la technologie, mais Smart pense que c'est le meilleur endroit pour y arriver, et je suis en fait d'accord. Chaque constructeur peut construire de jolies voitures concept, mais la connaissance de première main de Smart du marché des citadines signifie que les idées de son département R&D ont beaucoup plus de chances de se retrouver sur nos routes.